理科離れに妙薬? スペシャリスト授業

東京新聞
 小中学校、高校で第一線の研究者が理科の楽しさや最先端研究を伝える活動が盛んだ。理科離れに加え、小学校で理科が苦手という教員が多いことなどが背景にある。高校では若手の外国人研究員が自らの研究を紹介する取り組みも。研究者の共通語である英語に接する点でも効果がありそうだ。 (大島弘義)

 「液体窒素の中に、この花を入れるとどうなると思いますか」

 静岡県立掛川西高校(掛川市)で理数科の一、二年生約八十人を前に、大阪大学で高温低圧下での物質特性を研究しているフランス人のマリオド・メアッソンさんが英語で講義した。母国フランスの風景をスクリーンに紹介した後、本題に。

 用意した低温の実験装置で、磁石が浮き上がったりする超電導現象や、花が凍り付いてパリパリになる様子を見せた。同じ研究室の日本人助手、本多史憲さんがときどき和訳し、生徒の理解を助ける。電気を落とした暗い教室だったが、居眠りの生徒は少ないようだった。

 女子生徒の一人は「海外の大学に進学し、研究者になる道も考えている。英語で授業を受ける感覚も体験できた」と話した。八木高峰教諭は「生徒と年齢も近く、親しみを持ち研究の話を聞くことができたと思う。ただ、英語の専門用語は事前にリストアップしておくべきだった」と顧みた。

 この事業は、文部科学省の独立行政法人、日本学術振興会が展開する「サイエンスダイアログ」。同会は博士号の取得から六年以内という若い外国人研究員を毎年六百人受け入れ、年間百二十万円の研究費を配る。二年間の日本滞在の間に、高校で自分の研究紹介をするのだ。

 科学や英語に力を入れる高校を中心に案内を出し、〇五年末までに二十七回実施。本年度は四十五回、外国人研究員を派遣した。メアッソンさんは「世界的に基礎物理を目指す人が減っている。ぜひ魅力を伝えたい」と話していた。研究員は意欲満々で、毎年三百人も名乗り出るが、高校の希望の方が少なく、熱意に応えられていない。「いつやらせてもらえるのか」という問い合わせもあるという。

 研究員には所属する大学などからなるべく近い高校に派遣する。同会の高田尚枝さんは「まだ周知不足。高校教員のネットワークも通し、さらに参加校を増やしたい」と話す。

 文科省には〇三年度から第一線で活躍する日本人のスペシャリストを小中高校に派遣し、授業をしてもらう「その道の達人」という事業もある。この事業は希望する学校の方が多く、競争率は三倍以上。書類選考をするほど“達人不足”だ。

 同省は来年度から、小学校五、六年の理科実験を補助する「理科支援員配置事業」もスタートさせる。一回限りの単発事業が多いなか、この事業は年間通した支援が特徴という。大学生や大学院生、教員OBらが担い手となり、小学校教員の理科指導力の向上も狙う。

 こうした事業に対し、学校側には「授業には流れがあり、外部の人が入るのは不安」といった声がある。他方「研究者らに来てもらい、講演さえしてもらえればいい」といった姿勢の学校も見られる。

 派遣される研究者らと学校側が目的や内容についてすり合わせるという大人のコミュニケーションが、子どもたちに響くかどうかの鍵といえそうだ。

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